Nasher Public: Artstillery

at Lone Star Missionary Baptist Church, 323 West Main Street
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Artstillery, an experimental performance group based in the Dallas neighborhood of Oak Cliff, has been working for five years with the residents of West Main Street, a tiny neighborhood with a long history in West Dallas, documenting their stories and working to save important structures that are quickly disappearing due to rapid gentrification in the area.  The project, called Family Dollar (2016–2021), is an extensive archiving effort that includes documentary film, architectural preservation, and live, immersive, though socially-distanced performances that are also recorded for on-demand digital and VR experiences.  As part of Nasher Public, the Nasher Sculpture Center partnered with Artstillery to support and amplify each layer of Family Dollar, helping bring awareness to the group’s important work and to the stories of the West Dallas community. 

Artstillery has interviewed more than 25 current and former residents of the West Main Street neighborhood, preserving their histories, and using them as the basis for performances to take place in two of the last original shotgun houses in the neighborhood.  Rather than allowing the houses to be torn down by developers, Artstillery responded to residents’ desires to see them preserved. With the advice and efforts of volunteers from the engineering and architectural firm, Mead & Hunt, Artstillery moved and reconstructed them on the property of the neighborhood church, Lone Star Missionary Baptist, long a cornerstone of the community, preserving the structures as sculptures. They stand as memorials to the history of the neighborhood, and sites for performances that bring the stories of the neighborhood to life. The reconstructed shotgun houses are open to visitors Thursday – Sunday from 11 a.m. – 5 p.m.

Past Performances

During and after the run of performances, visitors visited the shotgun houses, read labels detailing the stories of neighborhood residents, and accessed videos of the residents and, eventually, VR recordings of the Artstillery performances on their smart phones via the Nasher and Artstillery websites and the Nasher app.  Performances of Family Dollar began June 18 and ran through July 31, 2021. More information about the history of Family Dollar, including video documentation of the residents’ stories is available on the Artstillery website.

Family Dollar represents an innovative form of performance art that starts with community engagement to bring untold oral histories to light.  Artstillery’s project is a form of social sculpture, an artistic practice conceived by German artist Joseph Beuys in the 1970s that proposed that every aspect of life could be approached as art, and thus everyone could be an artist.  Beuys extended this idea to political and social engagement and inspired generations of socially-motivated and active artists including Rick Lowe, who initiated a work of social sculpture in the Vickery Meadow neighborhood in Dallas for the Nasher Xchange exhibition in 2013 and whose Project Row Houses (1993–) has restored several blocks of shotgun houses and transformed part of the Third Ward, one of the oldest African-American neighborhoods in Houston.

About West Main Street and Lone Star Missionary Baptist Church

Along with the larger neighborhood to the west, known as Muncie, or “the neighborhood,” West Main Street, known to residents as “the street,” formed part of a largely African-American enclave just across the Trinity River from Downtown Dallas.  One of the only parts of town where Black residents were allowed to buy land and build houses due to racist redlining practices, West Main Street grew up along two physical barriers: the levee holding back the Trinity River and the train line that still separates it from the Tin District and Trinity Groves.  Many of its initial residents worked for the train companies and the nearby industrial businesses.  Only three blocks long, the residents of West Main Street formed a tightly knit community where neighbors knew and helped one another.  The fabric of the neighborhood grew organically, but centered around the church, which started in the home of Mrs. Bertha Anthony in early 1939, and Frederic Douglass Elementary School, across Sylvan Avenue in Muncie.  West Main Street thrived after World War II but was only officially annexed as part of Dallas in 1952, which brought more widespread basic municipal services, like electricity and water, to residents, who nonetheless had to fight the city to supply them.  The fortunes of the neighborhood declined in the last decades of the 20th century, as longtime residents passed on or moved away.  Recently, in anticipation of the long-awaited development of the Trinity River, real estate developers have been buying up lots in the neighborhood and combining them to replace single-family homes with new, high-end apartments.  A few original residents still remain, as does Lone Star Baptist Church, which hosts Family Dollar and the reconstructed shotgun houses, and welcomes all to worship with them.

About Artstillery

Artstillery is an experimental performance nonprofit that empowers marginalized communities.  Their approach is a process of research by gathering stories though community engagement, interviewing, and documenting experiences.  Artstillery combines those stories with mixed media, performance, sound design, video, and art installation for a completely immersive performance.  They believe audiences should be more than just spectators and have traded the fourth wall for an experiential performance style that creates immersive theater.  Artstillery activates artist ecosystems and spaces through empowering community.  “We are an organization that adapts to help bring to light the stories that go unheard, that are threatened to be lost, or that need a platform,” says Ilkur Ozgur, Artstillery’s founder, on behalf of her whole team.  “When art starts with the truth of experience, we believe it can heal and elevate.”

Generous support for Nasher Public and Family Dollar is provided by the Donna Wilhelm Family Fund.

Artstillery, un grupo de actuación experimental basado en el vecindario de Oak Cliff, Dallas, ha estado trabajando desde hace cinco años con los residentes de West Main Street, un minúsculo vecindario con una larga historia en el Oeste de Dallas, documentando sus historias y trabajando para salvaguardar importantes estructuras que han ido desapareciendo rápidamente debido al acelerado aburguesamiento del área.  El proyecto, llamado Family Dollar (2016–2021), es un extenso esfuerzo de archivo que incluye filmes documentales, preservación arquitectónica, y actuaciones –con distanciamiento social-- en vivo e inmersivas, que son igualmente grabadas para posteriores experiencias digitales y de VR a la carta.  Como parte de Nasher Public, el Centro de Escultura Nasher (Nasher Sculpture Center) se ha aliado con Artstillery para apoyar y ampliar cada estrato de Family Dollar, ayudando a llamar la atención hacia el importante trabajo de este grupo y hacia las historias de la comunidad del Oeste de Dallas.

Artstillery ha entrevistado a más de 25 residentes actuales y antiguos del vecindario de West Main Street, preservando sus historias, y utilizándolas como la base de actuaciones que tienen lugar en dos de las últimas casas de tiro originales que quedan en el vecindario. En lugar de permitir que estas casas sean derribadas por constructores,  Artstillery respondió a los deseos de los residentes de verlas preservadas. Con el consejo y esfuerzos de voluntarios de la firma de ingeniería y arquitectura  Mead & Hunt, Artstillery las mudó y reconstruyó en el terreno de la iglesia del vecindario, Lone Star Missionary Baptist, una piedra angular de larga data de la comunidad, preservando sus estructuras como esculturas. Éstas se levantan como monumentos a la historia del barrio y sirven de lugar para actuaciones que dan vida a los cuentos del vecindario. Las casas de tiro reconstruidas están abiertas a los visitantes de Jueves a Domingo, de 11 a.m. a 5 p.m.

Actuaciones pasadas

Durante y después de las actuaciones, los visitantes pueden visitar las casas de tiro, leer las etiquetas que detallan las historia de los residentes del barrio, y tienen acceso a videos de los vecinos y, eventualmente, grabaciones en RV de las actuaciones de Artstillery en sus teléfonos inteligentes a través de las páginas web de Nasher y de Artstillery, y la app de Nasher.  Las presentaciones de Family Dollar comienzan el 18 de Junio y seguirán hasta el 31 de Julio de 2021.   Las entradas para las actuaciones están disponibles en el sitio web de Artstillery, al igual que más información acerca de la historia Family Dollar, incluyendo documentación en video de las historias de los residentes.

Family Dollar representa una forma innovadora de arte escénico que comienza con el compromiso de la comunidad para traer a la luz la historia oral no contada. El proyecto de Artstillery es una forma de escultura social, una práctica artística concebida por el artista Alemán Joseph Beuys en los 70, la cual propuso que se podía hacer una aproximación artística de cada aspecto de la vida y así todo el mundo podía ser un artista. Beuys extendió esta idea hacia el compromiso político y social e inspiró a generaciones de artistas socialmente motivados y activos incluyendo a Rick Lowe, quién inició un trabajo de escultura social en el vecindario de Vickery Meadow, en Dallas, para la exhibición en 2013 Nasher Xchange cuyo Proyecto de Casas en Fila (Project Row Houses) (1993–) ha restaurado varias cuadras de casas de tiro y transformado parte del barrio Third Ward, uno de los vecindarios Afro-Americanos más antiguos en Houston.

Acerca de West Main Street y la Lone Star Missionary Baptist Church

Junto con el vecindario más grande hacia el oeste, conocido como Muncie, o “el barrio”,  West Main Street, conocido por los residentes como “la calle”, fue parte de un enclave mayoritariamente Afro-Americano justo al otro lado del río Trinity del centro de Dallas. Una de las únicas partes de la ciudad en la cual se permitía que los residentes Negros compraran terrenos y construyeran casas debido a las prácticas racistas discriminatorias, West Main Street creció a lo largo de dos barreras físicas: el dique que contiene al río Trinity y la línea de tren que aún lo separa del distrito de Tin y de Trinity Groves.  Muchos de sus residentes iniciales trabajaban para las compañías de trenes y los negocios industriales cercanos. De sólo tres cuadras de largo, los residentes de West Main Street formaron una comunidad estrechamente entramada en la cual los vecinos se conocían y ayudaban unos a otros.   El tejido del barrio creció de forma orgánica, pero centrado en la iglesia, que comenzó en la casa de la señora Bertha Anthony a principios de 1939, y en la escuela primaria Frederic Douglass, al otro lado de la avenida Sylvan de Muncie. West Main Street prosperó después de la Segunda Guerra Mundial, pero no se anexó oficialmente como parte de Dallas hasta 1952, lo que supuso una mayor difusión de los servicios municipales básicos, como la electricidad y el agua, para los residentes, que, no obstante, tuvieron que luchar contra la ciudad para que los suministrara.  La fortuna del barrio decayó en las últimas décadas del siglo XX, ya que los residentes de toda la vida fallecieron o se mudaron.  Recientemente, en previsión de la tan esperada urbanización del río Trinity, los promotores inmobiliarios han ido comprando parcelas en el barrio y combinándolas para sustituir las viviendas unifamiliares por nuevos apartamentos de gama alta.  Todavía quedan unos pocos residentes originales, al igual que la iglesia bautista Lone Star, que acoge a Family Dollar y a las casas reconstruidas, y da la bienvenida a todos para que celebren el culto con ellos.

Acerca de Artstillery

Artstillery es una organización experimental sin ánimo de lucro que da poder a las comunidades marginadas.  Su enfoque es un proceso de investigación mediante la recopilación de historias a través de la participación de la comunidad, las entrevistas y la documentación de experiencias.  Artstillery combina esas historias con medios mixtos, actuación, diseño de sonido, vídeo e instalación artística para lograr una actuación completamente inmersiva.  Creen que el público debe ser algo más que un simple espectador y han cambiado la cuarta pared por un estilo de actuación experiencial que crea un teatro inmersivo.  Artstillery activa los ecosistemas y espacios de los artistas mediante la potenciación de la comunidad.  "Somos una organización que se adapta para ayudar a sacar a la luz las historias que no se escuchan, que amenazan con perderse o que necesitan una plataforma", dice Ilkur Ozgur, fundador de Artstillery, en nombre de todo su equipo.  "Cuando el arte surge de la verdad de la experiencia, creemos que puede curar y elevar."

Nasher Sculpture Center
2001 Flora Street
Dallas, Texas 75201
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